2014년 8월 17일

미국의 서부지역


미국 지도를 보면 주 경계선을 따라 흥미로운 자연적 특징이 자주 나타난다. 지난달 여행에서, 우리는 국립공원제도(National Park System)의 중심지를 기점으로 이러한 특징이 가장 잘 나타나는 지역을 찾아가 보았다.

8,800km2 규모의 옐로우스톤 국립공원(Yellowstone National Park)은 대부분의 면적이 와이오밍 주에 위치해 있지만 와이오밍, 몬타나, 아이다호 주의 경계지역을 가로지른다. 이 곳은 세계에서 가장 오래된 국립공원으로 비록 지구상에서는 아니더라도 미국 대륙에서만큼은 가장 독특한 지역 중 하나이다. 공원의 지면 아래에서 부글거리는 화산의 폭발력을 원천으로 하여 전 세계에서 가장 활발한 온천 Steamboat와 가장 유명한 온천으로 알려진Old Faithful 등 1,000개의 간헐천과 미네랄 온천이 분출된다. 옐로우스톤 국립공원은 이러한 온천뿐만 아니라 방대한 숲과 수십 개의 로키산맥 봉우리, 수백 개에 달하는 기념비적 폭포, 귀중한 동식물 종을 보유하고 있어 미국 최고의 관광지가 되었다.

와이오밍 주의 반대쪽을 보면 사우스 다코타 주와 경계를 이루고 있는 지역을 따라 빼어난 경치가 펼쳐진다. 바위투성이의 봉우리와 소나무와 전나무 숲 속에 위치한 사우스 다코다 주 서부지역의 블랙 힐즈(Black Hills) 에는 미국 내 가장 상징적인 지역 중 하나인 러시모어 국립기념공원(Mount Rushmore National Memorial)이 있다. 블랙 힐즈 지역만 해도 몇 주에 걸쳐 여행할 만한 가치가 있는 미국 전역의 축소판이라고 할 수 있지만 동쪽으로 몇 마일만 가다 보면 완전히 다른 세상인 배드랜즈 국립공원(Badlands National Park)이 펼쳐진다. 이 곳에서는 수천 년에 걸쳐 나타난 자연침식 현상을 통해 우뚝 솟은 언덕과 뾰족한 첨탑이 형성되었고 밝은 색의 퇴적암이 이 곳의 지형을 물들이고 있다. 주변의 평원과 대조되어 더욱 인상적인 광경이 연출된다.

노스 다코다 주와 몬타나 주 경계의 동쪽에 있는 북부지역에서도 이와 유사한 대조적인 풍경이 존재한다. 바로 시어도어 루즈벨트 국립공원(Theodore Roosevelt National Park)이다. 이름에서 시사하듯 이 공원은 미국의 제26대 대통령의 공적 유산 일부를 보존하고 있으며 그가 소유했던 엘크호른 랜치(Elkhorn Ranch)도 공원 내에 위치해 있다. 루즈벨트 대통령은 19세기 말 들소사냥을 하기 위해 이곳 노스 다코다 주 불모지를 찾았고 오늘날 서부지역에 들소 종이 재도입된 만큼, 이곳 국립공원은 주요 들소 서식지 역할을 하고 있다. 야생동물을 제외하고 본 루즈벨트 국립공원의 주요 특징으로는 공원 중앙을 흐르는 리틀 미주리 리버(Little Missouri River)와 땅을 관통하는 인상적인 절벽이 있다. 

이곳에서는 거대한 하늘과 거대한 풍경, 거대한 이야기를 기대해도 좋다.

이번 여행을 지원해 주신 국립공원관리청(National Park Service)에 감사의 말씀을 드린다. 여행과 관련한 더 자세한 사항과 그 외 미국의 국립공원에 대한 정보는 http://www.nps.gov/를 방문하기 바란다.

- 영화제작자, 야외활동 애호가, 영화감독Scott Sporleder



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